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專欄

魔幻拉美》美國聯合水果公司:國家中的國家(上)

香蕉乃拉美地區最平凡的「食物」,或當成水果、或油炸後製成食品、或與其他食材一起入菜。十九世紀末以降,香蕉躋身暢銷農產品之列,然而,生產地卻陷入經濟依賴的困境中,而被戲稱為「香蕉共和國」(República Bananera),背後暗藏著血淚故事。

陳小雀

香蕉的品種非常多,原生種應該出現於東南亞溼潤地區,再被移植至非洲等地。在哥倫布發現新大陸之前,美洲熱帶地區也有香蕉,但其品種與亞洲不同,必須煮熟才能食用。1516年,西班牙神父白蘭佳(Tomás de Berlanga, 1487-1551)從加納利群島,引進新品種香蕉至西班牙島(Isla Española)。自此,香蕉乃拉美地區最平凡的「食物」,或當成水果、或油炸後製成食品、或與其他食材一起入菜。

香蕉切片油炸乃最常見的食品,可直接食用,亦可做為其他菜餚的配料。(圖為作者提供)

十九世紀初葉,北美與西北歐等地的居民仍不識香蕉為何物,僅有少數往返拉美熱帶地區的水手、投資客才有機會嚐到香蕉的美味。賈西亞.馬奎斯(Gabriel García Márquez, 1927-2014)在《百年孤寂》(Cien año de soledad)裡,即以魔幻寫實技巧寫下美國佬初嚐香蕉時的好奇反應:

他抓起第一根香蕉,似乎不怎麼喜歡。可是,他一邊講話一邊吃,嚐試著,咀嚼著,不像美食家享受食物的樣子,卻像智者消遣一般,吃完了第一串,又要人再給他一串,接著他從隨身攜帶的工具箱裡取出光學儀器,儼然鑽石商人仔細檢視香蕉,再以特殊的小手術刀加以分解,用藥劑師的天秤稱重量,用槍砲工的腳規來量寬度。

投資客陸續利用航行之便,將拉美香蕉銷到美國港口,其中,美籍船長貝克(Lorenzo Dow Baker)開啟了香蕉熱潮。話說1870年,貝克在牙買加以每串一先令的價格,買了一百六十串香蕉,十一天後回到美國澤西市(Jersey City),每串則以兩美元售出。如此高利潤的買賣,令貝克相信香蕉買賣可以致富,於是再度從牙買加出口香蕉到波士頓,果然同樣大賺一筆。

在貝克的遊說下,普雷斯頓(Andrew Woodbury Preston, 1846-1924)與九名股東於1885年成立波士頓水果公司(Boston Fruit Company)。至於貝克,則進駐牙買加負責監督香蕉裝運工作。與標準蒸汽船航海公司(Standard Steam Navigation Company)的合作下,波士頓水果公司壟斷了牙買加香蕉買賣,不僅大發利市,更進而壟斷古巴、多明尼加等周邊國家的香蕉產地。不過,加勒比海的產地無法滿足美國市場的需求,必須開發更大的產區。

1894年牙買加波士頓水果公司。(維基共享)

除了加勒比海諸島外,在北緯二十四度至南緯三十度之間的熱帶溼潤地區,最適合香蕉生長,而位於這個區域內的拉美國家有:瓜地馬拉、薩爾瓦多、宏都拉斯、尼加拉瓜、哥斯達黎加、巴拿馬、哥倫比亞、厄瓜多。不少美國投資客趨之若鶩,冀望藉香蕉貿易一夕富致。香蕉在十九世紀末躋身暢銷農產品之列,然而,生產地卻陷入經濟依賴的困境中,而被戲稱為「香蕉共和國」(República Bananera),背後暗藏著血淚故事。

邁樂.凱斯(Minor Cooper Keith, 1848-1929)為香蕉貿易締造另一個傳奇。出生於美國紐約布魯克林區,邁樂.凱斯於1870年向哥斯達黎加政府取得興建鐵路權,擔任中美洲鐵路公司(Ferrocarriles Internacionales de Centroamérica)總裁一職。鐵路興建完成後,開始投資香蕉貿易,經營了史耐德香蕉公司(Snyder Banana Co.)、哥倫比亞土地有限公司(Colombian Land Co. Ltd.)、熱帶貿易暨運輸有限公司(Tropical Trading and Transport Co. Ltd.)。

除了加勒比海諸島外,在北緯二十四度至南緯三十度之間的熱帶溼潤地區,最適合香蕉生長。圖為哥倫比亞的香蕉園採收。(city.samondeo.com/zona-bananera-colombia)

香蕉龐大的商業利益,促使普雷斯頓找上邁樂.凱斯,決定共同開發拉美的香蕉產地。於是,1899年三月,雙方企業合併,於紐澤西成立美國聯合水果公司(United Fruit Company),並在幾年內購併了美國水果公司(American Fruit Co.)、奎克市水果公司(Quaker City Fruit Co.)、賓尼士水果公司(Banes Fruit Co.)、紐奧良貝里斯皇家郵遞暨中美洲汽船有限公司(New Orleans Belize Royal Mail and Centro American Steamship Co. Ltd.)等企業。

二十世紀初葉,美國聯合水果公司已富可敵國,旗下擁有廣袤土地、數家鐵路公司、船運公司、郵遞公司和電力公司,壟斷了加勒比海、中美洲、巴拿馬、哥倫比亞、厄瓜多等地的香蕉貿易,不僅剝削拉美經濟,甚至干預拉美政權,因而被稱為「國家中的國家」。

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